Οι Γάλλοι το έχουν πάρει απόφαση να καταστήσουν το Rafale ένα από τα πλέον σύγχρονα μαχητικά αεροσκάφη παγκοσμίως. Η πρόθεση τους αυτή δεν πηγάζει βέβαιο από αίσθημα «εθνικού γοήτρου», αλλά από την συνεχώς αυξανόμενη ζήτηση για νέα μαχητικά αεροσκάφη σε παγκόσμιο επίπεδο, κάτι που εκ των πραγμάτων δημιουργεί επιχειρηματικές ευκαιρίες, τις οποίες η Dassault Aviation σκοπεύει να διεκδικήσει (σύμφωνα με τους Γάλλους η τάση αυτή αναμένεται να κορυφωθεί την πενταετία 2025-2030).

Σ’ αυτό το πλαίσιο η κατασκευάστρια Dassault Aviation σε συνεργασία με τη Γαλλική Υπηρεσία Αμυντικών Προμηθειών (DGA) αναμένεται να ξεκινήσουν, εντός του 2017, την ανάπτυξη της επόμενης γενιάς του Rafale (F4). Σύμφωνα με τον αρχικό σχεδιασμό και χρονοδιάγραμμα το πρόγραμμα αναμένεται να διαρκέσει έξι χρόνια (2017-2023). Η μεγάλη διάρκεια του προγράμματος είναι συνειδητή απόφαση που έχει ως στόχο να επιτρέψει στο αεροπλάνο να ενσωματώσει νέες δυνατότητες στον τομέα των όπλων και του κινητήρα (αμφότερα τα προγράμματα βρίσκονται υπό εξέλιξη). Απώτερος στόχος είναι η ανάπτυξη μιας υπερσύγχρονης λύσης πολλαπλού ρόλου.
Η νέα έκδοση έρχεται ως συνέχεια της υπό ανάπτυξη έκδοσης Rafale F3R, η οποία βρίσκεται σε φάση πτητικών δοκιμών αποδοχής. Σύμφωνα με το αρχικό χρονοδιάγραμμα τα περισσότερα νέα στοιχεία της νέας έκδοσης θα είναι διαθέσιμα από το 2023, ενώ η πλήρης έκδοση του αεροσκάφους θα είναι έτοιμη το 2025.
Δεδομένου ότι η Γαλλία σκοπεύει να διατηρήσει το Rafale σε υπηρεσία, τόσο στην αεροπορία όσο και στο ναυτικό, τουλάχιστον έως το 2040, είναι προφανές ότι το γαλλικό Υπουργείο Εθνικής Αμύνης συνεχίζει να επενδύει στην εξέλιξη και τον συνεχή εκσυγχρονισμό του αεροσκάφους.
Για παράδειγμα, η ανάπτυξη της έκδοσης Rafale F3R έχει κοστίσει, μέχρι στιγμής, περί του € 1 δισεκατομμυρίου. Τα αεροσκάφη της συγκεκριμένης έκδοσης θα πιστοποιηθούν με το βλήμα Meteor της MBDA το οποίο, σε συνδυασμό με το ραντάρ AESA του αεροσκάφος θα μπορεί να πλήξει στόχους σε αποστάσεις έως και 100 χιλιόμετρα. Ως προς τις αποστολές αέρος-εδάφους τα Rafale F3R θα πιστοποιηθούν στη χρήση τους νέας γενιάς ατρακτιδίου στόχευσης PDL-NG της Thales (άλλες βελτιώσεις αφορούν στην εγκατάσταση Link-16, βελτιωμένο σύστημα IFF και νέες υποδοχές εναέριου ανεφοδιασμού για τα Rafale N του Γαλλικού Πολεμικού Ναυτικού).

Δεδομένου ότι το Rafale αντικαθιστά τα Mirage-2000 στο γαλλικό οπλοστάσιο η έκδοση F4 πιθανότατα θα είναι πιστοποιημένη για χρήση νεότερων εκδόσεων εν υπηρεσία βλημάτων όπως ο MICA, ο SCALP-EG και ο ASMP-A (βλήμα cruise πυρηνικής προσβολής). Σε κάθε περίπτωση, στελέχη της Dassault έχουν δηλώσει ότι το μεγαλύτερο ποσοστό του προγράμματος θα αφορά στην αναβάθμιση του λογισμικού και όχι των επί μέρους συστημάτων του αεροσκάφους. Οι ίδιες πηγές αναφέρουν ότι η ανάπτυξη της έκδοσης F4 αποτελεί ουσιαστικά τον προπομπό του προγράμματος Εκσυγχρονισμού Μέσης Ζωής (ΕΜΖ) των Rafale, το οποίο τοποθετείται χρονικά περί το 2030, οπότε και θα υπάρχουν εκτεταμένες τροποποιήσεις στο αεροσκάφος (νέο cockpit, αντικατάσταση υλικών του κελύφους με νέα τεχνολογίας stealth κ.ά.). Ομοίως το πρόγραμμα ΕΜΖ θα λειτουργήσει ως προπομπός ανάπτυξης του νέου μαχητικού αεροσκάφους το οποίο θα αντικαταστήσει το Rafale στο μέλλον.

 https://www.thinknews.gr/defence